Les réseaux 4G du monde entier exploitent une multitude de bandes de fréquence différentes. Pour bénéficier d’une connexion optimale, il convient de marier le bon téléphone avec le bon opérateur, et réciproquement. Voici comment.

Généralités

Depuis l’avènement de la 4G, choisir un téléphone n’est plus aussi anodin. Pour bénéficier d’une connexion optimale, c’est-à-dire pour avoir toutes les chances de capter et pour obtenir les meilleurs débits, il faut marier téléphone et opérateur.

En France, chacun des quatre opérateurs dispose d’une licence pour 3 à 4 bandes de fréquence :

  • 700 MHz (B28)
  • 800 MHz (B20)
  • 1800 MHz (B3)
  • 2600 MHz (B7)

Chacune de ces bandes offre une balance entre couverture et « capacité » (débit) : plus la fréquence est basse, meilleure est sa portée, et meilleure est sa pénétration à l’intérieur des bâtiments. Mais en contrepartie un plus grand nombre d’utilisateurs est susceptible de se connecter à un relais, et donc plus la bande passante fixe du relais est partagé. Et réciproquement à mesure que la fréquence augmente.

Aux débuts de la 4G, chaque opérateur a adopté une stratégie différente, et privilégié une bande plus que les autres. L’écart se réduira à mesure que la couverture augmentera, mais à ce stade chaque opérateur est leader sur une bande de fréquence.

C’est la raison pour laquelle le choix d’un téléphone optimal dépend de l’opérateur, ou inversement. Certes, la quasi totalité des téléphones fonctionne avec la quasi totalité des réseaux 4G, mais parfois en partie seulement.

Fréquences des opérateurs

Voici pour chaque opérateur le nombre de relais qui exploitent chacune des 4 bandes de fréquence, au 1er février 2017 (données ANFR) :

Opérateurs700 MHz800 MHz1800 MHz2600 MHz
Orange077807076784
SFR01001842783209
Bouygues Telecom3797473711554
Free589040397808

Certaines généralités se dégagent de ce tableau :

Pour SFR, veillez à ce que votre appareil soit compatible avec la bande des 800 MHz. La plupart des téléphones destinés au marché chinois ne sont pas compatibles avec cette fréquence. Chez Xiaomi par exemple, certains sont compatibles, d’autres non.

Bouygues Telecom a initialement misé sur les 1800 MHz, Orange sur les 2600 MHz, mais l’écart s’est depuis réduit. Ces deux bandes sont largement répandues à travers le monde et la plupart des terminaux les supportent. Pour bénéficier d’une connexion optimale, n’éludez pas les 800 MHz pour autant.

Attention à Free Mobile qui n’a pas de licence sur les 800 MHz, mais sur les 700 MHz, et depuis peu. Peu de smartphones sont compatibles avec cette bande, utilisée pour la télévision TNT jusqu’à récemment, mais elle fait toute la différence. Et méfiez-vous, Free lui-même propose à la vente des appareils qui ne sont pas compatibles (tels que le Huawei P8 Lite 2017, futur best-seller).

On peut aussi déterminer les fréquences utilisées par les relais à proximité de sa résidence principale, de son bureau, de son éventuelle résidence secondaire, afin de nuancer les généralités pré-citées. On peut pour cela consulter la carte de l’observatoire de l’Agence nationale des fréquences (ANFR) ou un site comme AntennesMobiles.fr, qui cartographie différemment les mêmes données.

Fréquences des smartphones

Le meilleur moyen de vérifier avec quelles fréquences un téléphone est compatible, c’est de consulter le site internet du constructeur, où l’information est généralement renseignée.

À lire sur FrAndroid : Le OnePlus 3 est-il réellement compatible avec toutes les bandes 4G française ?

À défaut, consultez des sites comme GSMArena ou WillMyPhoneWork. Ils ne référencent pas tous les téléphones (en particulier les marques locales telles que Wiko) et font parfois des erreurs. En cas de doute, contactez le fabricant du téléphone.

Le plus simple reste d’acheter son téléphone auprès de son opérateur — même si on l’a vu ce n’est pas un gage de compatibilité totale — ou au moins dans son pays. Attention aux offres trop alléchantes : il peut s’agir d’appareils importés d’autres pays. Ça ne signifie pas qu’ils ne sont pas compatibles, mais il faut alors être vigilant à la référence. Et naturellement si vous importez de plein gré, faites le en connaissance de cause.

Conclusion

Les 4 opérateurs français ont encore leurs spécificités en matière de réseau 4G. Mais ils exploitent tous et exploiteront tous de plus en plus la totalité des fréquences pour lesquelles ils ont acheté de coûteuses licences. L’idéal est donc d’acheter des téléphones compatibles avec nos 4 fréquences, surtout si vous comptez conserver votre téléphone plusieurs années.

Et la 5G ?

À l’heure d’écrire ces lignes, le seul conseil que l’on peut fournir quant à la 5G est le suivant : ne cherchez pas un téléphone qui sera compatible avec le futur réseau mobile dès maintenant. Les différents acteurs consultés pour son élaboration ne sont pas totalement d’accord sur la manière dont elle devrait être développée. Il y a donc fort à parier que vous changerez de téléphone bien avant que la 5G ne soit vraiment exploitable.